Regardez l’Amérique avec le racisme… c’est tout simplement moche.

Dans sa nouvelle position de PDG de LIV Golf Investments – un groupe soutenu par le Fonds d’investissement public, opérant au nom du gouvernement d’Arabie saoudite – Greg Norman a relancé son concept pour rivaliser avec le PGA Tour, en offrant de l’argent garanti à une sélection des meilleurs joueurs du jeu dans le cadre d’un calendrier limité.

En tant que chef de file de l’organisation, Greg Norman est récemment revenu sur sa position lorsqu’il a discuté de la question de savoir s’il voyait un problème à s’associer avec un régime saoudien qui a été largement critiqué pour ses violations des droits de l’homme.

Dans un article publié dans le Financial Timesl’ancien numéro un mondial a insisté sur le fait qu’il n’était pas utilisé par le groupe pour redorer son image.

« Non, je n’ai pas été utilisé pour le lavage des sports parce que je suis allé en Arabie Saoudite, et j’ai vu les changements qui ont eu lieu », a déclaré Norman au Financial Times.

Norman a également mis sur le même plan les problèmes raciaux aux États-Unis et les problèmes sociaux en Arabie saoudite.

« Chaque pays a fait des choses horribles dans le passé… Il suffit de regarder l’Amérique avec le racisme, par exemple, il est tellement ancré ici, c’est tout simplement laid », a-t-il déclaré.

LIV Golf Investments a déclenché une tempête de spéculations sur les stars du PGA Tour qui pourraient participer à des événements soutenus par l’Arabie saoudite et sur la réaction des deux circuits les plus importants, le PGA Tour et l’European Tour, qui pourraient voir leurs meilleurs joueurs débauchés.

La ligue rivale dirigée par les Saoudiens a cherché à s’associer à l’European Tour ce printemps. En mai, un groupe a fait des offres de plusieurs millions de dollars à plusieurs des meilleurs joueurs du jeu, dont Dustin Johnson, alors numéro un mondial, Phil Mickelson, Adam Scott, Brooks Koepka, Bryson DeChambeau, Rickie Fowler et Justin Rose, certaines offres atteignant les 50 millions de dollars.

Peu de temps après, le PGA Tour s’est associé à l’European Tour et a annoncé une nouvelle cagnotte de 40 millions de dollars appelée Player Impact Program pour « reconnaître et récompenser les joueurs qui font bouger les choses de manière positive ».

LIV Golf Investments s’est en revanche associé à l’Asian Tour et a engagé plus de 200 millions de dollars dans une série d’événements au cours des dix prochaines années. Norman et les Saoudiens ont dévoilé un aperçu de leur vision lors d’une réunion privée à laquelle ont assisté une poignée de médias du monde du golf à New York.

Le PGA Tour a continué à repousser la menace de la nouvelle ligue saoudienne rivale, en prévoyant une augmentation considérable des primes des joueurs en 2022 et en augmentant également de manière significative les prix des événements à champ limité, Golfweek a rapporté le 22 novembre. La prime la plus lucrative du circuit, la FedEx Cup, sera encore plus généreuse pour les meilleurs joueurs, passant de 60 millions de dollars la saison dernière à 75 millions de dollars.

Malgré l’augmentation des primes et des prix sur le PGA Tour, un groupe de golfeurs notables – dont des stars comme Mickelson, Johnson et DeChambeau – est apparu le 29 novembre sur une liste de joueurs engagés à participer au Saudi International dans le cadre de l’Asian Tour. Le PGA Tour et l’European Tour – récemment rebaptisé DP World Tour – ont promis des conséquences indéterminées à tout joueur de l’un ou l’autre de ces circuits qui participerait à des événements LIV rivaux sur l’Asian Tour sans recevoir d’exemption, que le PGA Tour et l’Euro Tour ont juré de ne pas approuver.

Norman était un choix naturel pour diriger la nouvelle série. En 1994, il a proposé le World Golf Tour, une série de huit événements sans coupure destinés à rassembler 40 joueurs. Le plan a été rejeté par le PGA Tour, et Tim Finchem, alors commissaire, a annoncé les Championnats du monde de golf en 1997, qui adhéraient à plusieurs des mêmes principes.

L’Australien croit toujours que le PGA Tour ne rémunère pas correctement les joueurs et pense que la nouvelle série pourrait offrir une meilleure solution.

« Vous regardez cette valeur qui a été générée par d’autres sports, pour d’autres joueurs et d’autres franchises. Le golf n’a jamais reconnu cela ou n’a jamais eu la capacité de capturer ce marché », a déclaré Norman au Financial Times.

Il est intéressant de noter que Tiger Woods a été interrogé sur le potentiel d’une nouvelle ligue rivale lors d’une conférence de presse mardi en amont de son Hero World Challenge.

Lorsqu’on lui a demandé si un joueur lui demandait son avis sur le fait de jouer ou non, Woods a répondu que cette décision reviendrait au joueur, même s’il restera fidèle au PGA Tour.

« Je comprends que certaines des comparaisons sont similaires à celles faites lorsque Arnold et Jack se sont séparés de la PGA d’Amérique pour lancer le Tour. Je ne le vois pas de cette façon », a-t-il déclaré. « Je pense que le Tour a fait un travail fantastique, (le commissaire Jay Monahan) a fait un travail incroyable dans une période très difficile. Pendant la pandémie, les joueurs ont eu amplement l’occasion de partir. Nous étions la première tournée sportive à débuter, donc avec cela, oui, avons-nous eu quelques problèmes de protocole à certains moments ? Oui, nous avons appris sur le tas. Mais Jay et le personnel ont fait un travail incroyable à cet égard. Je pense que le Tour est entre de bonnes mains, qu’il se porte à merveille et que les prix augmentent, mais ce n’est pas de l’argent garanti comme dans la plupart des sports. C’est comme le tennis, il faut aller sur le terrain et le mériter ».

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