Les crypto-mineurs se taillent-ils la part du lion ?

Au cours des deux dernières années, le monde a été aux prises avec le manque de semi-conducteurs, qui sont les substances qui conduisent l’électricité entre les métaux et les isolats. Le semi-conducteur le plus connu est le silicium.

Si l’on corrèle ce concept aux appareils électroniques, les semi-conducteurs clés sont les processeurs et autres microcircuits qui sont présents dans presque tous les appareils que les gens utilisent tous les jours, des smartphones aux voitures.

En 2021, les semi-conducteurs frapper un record mondial en termes de ventes. La production électronique a également explosé, des centaines de millions de semi-conducteurs complexes étant dévorés par les consoles de jeux. Le nombre de GPU produits a atteint des niveaux sans précédent, avec de grands fabricants comme Nvidia voyant records historiques en termes de production.

Malgré tout cela, les prix de l’électronique ont grimpé en flèche et les fabricants de produits connexes avaient du mal à trouver des semi-conducteurs.

Mineurs de crypto : coupables ou innocents ?

Il est devenu habituel non seulement de mentionner mais de faire des reproches mineurs de crypto-monnaie pour la pénurie mondiale de cartes GPU et de semi-conducteurs. À leur crédit, les mineurs achetaient d’énormes pans d’unités de traitement graphique, vidant parfois des magasins entiers d’un coup.

Certains pays qui ressentent de manière aiguë la pénurie de cartes se battent déjà contre le minage de crypto-monnaie.

Dans le même temps, les constructeurs eux-mêmes ne prennent pas une position aussi tranchée. Lisa Su, PDG d’AMD mentionné en juin 2021 que les mineurs sont loin d’être coupables du manque voire de l’absence totale de certaines cartes GPU. Elle a déclaré que leur influence sur le marché est généralement minime et ne dépasse pas 5 à 10 % de la demande totale.

Andy Long, PDG de White Rock Management, une société de technologie d’actifs numériques située en Suisse, a convenu avec Su que l’exploitation minière n’est pas entièrement à blâmer :

« Les GPU sont toujours très demandés pour alimenter Ethereum et d’autres mines d’altcoins. L’estimation publiée par Nvidia pour le pourcentage de GPU traditionnels destinés aux mineurs est à un chiffre, mais le chiffre réel est probablement plus élevé que cela – quelque part autour de 20 %.

Un autre facteur important de la pénurie de cartes GPU est la pandémie de COVID-19. La chaîne d’approvisionnement a montré qu’en raison des nombreux employés qui ont commencé à travailler à domicile, le nombre d’acheteurs a tellement augmenté que les processeurs graphiques – un composant crucial des ordinateurs personnels – ont tout simplement disparu de la vente.

Cependant, la situation concernant l’appétit des mineurs pour les cartes GPU a commencé à changer sensiblement au début de cette année.

Premièrement, le changement est dû au passage d’Ethereum (ETH) au protocole de preuve de participation (PoS), qui devrait avoir lieu à l’été 2022.

Actuellement, la blockchain Ethereum est maintenue par des mineurs résolvant des énigmes cryptographiques et recevant ensuite une récompense, dont la valeur est calculée en fonction du taux de hachage de chaque GPU individuel.

C’est ce qu’on appelle la preuve de travail (PoW). Dès qu’Ethereum passera au nouveau protocole, les mineurs ne seront plus nécessaires car les détenteurs de crypto valideront les transactions de bloc en fonction du nombre de jetons qu’ils misent.

Étant donné que les cartes GPU ne seront plus nécessaires pour l’extraction d’Ether, une fois qu’Ethereum 2.0 entrera en vigueur, leur demande diminuera considérablement.

Ce déplacement de la demande est déjà très perceptible. Au cours des deux premiers mois de 2022, les ventes de cartes GPU de Nvidia sont en baisse de 75% par rapport à 2021, car les grandes sociétés minières qui achetaient ces cartes ont cessé d’acheter. Cela signifie également que Nvidia sera obligé de rediriger les cartes GPU vers le secteur des jeux et de baisser les prix.

Il y a d’autres raisons à la baisse des prix. Depuis avril de cette année, les États-Unis ont réduit les tarifs d’importation sur la fourniture de biens en provenance de Chine de 25%. L’Amérique est l’un des principaux acteurs du marché des GPU, où opèrent des sociétés telles que Nvidia, AMD et Intel, de sorte que les réductions tarifaires ont entraîné une baisse des prix des cartes GPU.

Salle blanche au Glenn Research Center de la NASA. Ces salles blanches sont essentielles pour la fabrication de plaquettes semi-conductrices.

L’intérêt des acheteurs pour les cartes diminue également dans un contexte de retour progressif des personnes au bureau après deux ans de travail à distance et de la nécessité de disposer d’un ordinateur moderne à la maison pour effectuer confortablement les tâches professionnelles.

« Les cartes de minage dédiées représentent également une plus grande partie de l’image maintenant », a déclaré Long, « Ce sont des cartes sans sortie vidéo qui sont uniquement destinées au traitement des données. Nous les avons vus pour la première fois en 2017 avec le lancement de cartes dédiées à l’architecture Pascal telles que les P106 et P104. Désormais, la gamme Nvidia CMP cible explicitement les mineurs – avec des références haut de gamme dédiées uniquement disponibles pour ceux qui souhaitent passer des commandes de plusieurs dizaines de millions de dollars. La pénurie de cartes de jeu dédiées est autant liée à la simple offre et à la demande pour l’objectif principal du jeu – et aussi aux applications de type «HPC» où les gens utilisent des cartes de jeu pour le rendu et les tâches d’IA.

Le déficit n’est pas terminé

La solution au problème de la pénurie de cartes GPU semble simple : les producteurs doivent fabriquer plus de cartes pour répondre à la demande. Cependant, dans la pratique, ce n’est pas le cas. L’un des problèmes est l’approvisionnement en plaquettes de silicium, qui sont utilisées pour produire les puces. En 2019, la demande de wafers était plutôt faible, mais en 2020, après la mise en quarantaine du monde entier, la demande d’ordinateurs, de tablettes, de téléviseurs et d’autres équipements nécessitant des puces a fortement augmenté. La demande de wafers a tellement augmenté que Sumco Corp, le deuxième plus grand fabricant de wafers, a déclaré que sa production est réservé jusqu’en 2026.

Usine de tranches de 300 mm de Samsung à Xian, en Chine, mai 2014. Source : Actualités iters

Cependant, la production de processeurs, de cartes GPU et de cartes mémoire nécessite plus que de simples tranches de silicium. Après le début des actions de guerre en Ukraine, les fabricants mondiaux de semi-conducteurs ont été confrontés à une pénurie de néon, nécessaire au fonctionnement des systèmes laser utilisés pour créer les puces. Le problème est que les deux sociétés russes, Ingas et Krion, produisent 45 à 54 % de l’approvisionnement mondial en mélanges gazeux contenant du néon. La manière dont les fabricants mondiaux chercheront à sortir de cette situation n’est pas encore claire.

En mars 2022, certains experts a cru que la pénurie de semi-conducteurs pourrait prendre fin en 2023. En particulier, le patron de Micron Technology, l’un des plus grands producteurs de mémoire informatique et de stockage de données informatiques, estime qu’à partir de cette année, les fabricants pourront constituer un stock important de puces à mesure que ainsi que d’organiser les fournitures. En 2023, il n’y aura plus de tels problèmes et les entreprises mondiales pourront largement atteindre le niveau de production qu’elles avaient avant la pandémie.

Mais la situation en Ukraine peut stopper cette reprise et redoubler le déficit de puces, forçant le prix à augmenter avec une vigueur renouvelée. Récemment, Intel a affirmé qu’il avait stocké et continuait de surveiller les interruptions d’approvisionnement tout en essayant de trouver sources alternatives de néon. Samsung a déclaré que certaines usines pourraient visage pénuries, le néerlandais ASML, qui produit des scanners pour les puces d’impression utilisées par TSMC et Samsung, n’a pas cacher leurs préoccupations et a déclaré qu’au cours des deux prochaines années, les producteurs pourraient faire face à une pénurie d’équipements de machinerie majeure.

Alors qu’adviendra-t-il des semi-conducteurs dans un avenir proche, et donc des équipements ? Le marché des GPU pourrait probablement se remettre de la pandémie de COVID-19 et de la baisse de la demande des mineurs, mais les événements mondiaux mettent à nouveau les fabricants à l’épreuve avec le manque de composants pour la production d’équipements. Bien sûr, il vaut la peine de croire que l’entreprise trouvera les matières premières et construira de nouvelles chaînes d’approvisionnement, mais personne ne peut prédire dans combien de temps cela se produira. En tout cas, la pénurie de semi-conducteurs semble se poursuivre, et les prix des cartes GPU vont encore remonter, mais dans ce cas, les mineurs n’y seront pour rien.