La Fed espère un « atterrissage en douceur » pour l’économie américaine, mais l’histoire suggère que cela n’empêchera pas la récession

Alex Domash, chercheur, École Kennedy de Harvardet Lawrence H. Summers, professeur à l’Université Charles W. Eliot, Harvard Kennedy School.
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La Réserve fédérale apprendra probablement bientôt ce que les gymnastes savent déjà : coller un atterrissage est difficile.

Avec l’inflation atteignant un nouveau sommet en 40 ans et continue d’accélérer, la Fed a relevé ses taux d’intérêt d’un demi-point de pourcentage cette semaine. C’est le deuxième des sept hausses de taux prévues en 2022 – après une augmentation d’un quart de point en mars – alors que la Fed tente de refroidir la demande des consommateurs et de ralentir la hausse des prix.

En augmentant les taux d’intérêt, la banque centrale espère réaliser un proverbial «atterrissage en douceur» pour l’économie américaine, dans laquelle elle est capable de maîtriser une inflation rapide sans faire monter le chômage ou déclencher une récession. Le nourris et prévisionnistes professionnels prévoient que l’inflation descendra en dessous de 3 % et que le chômage restera inférieur à 4 % en 2023.

Nos recherches récentes, cependant, suggère que l’ingénierie d’un atterrissage en douceur est hautement improbable et qu’il existe une forte probabilité d’une récession dans un avenir pas trop lointain.

En effet, une inflation élevée et un faible taux de chômage sont tous deux de bons prédicteurs de futures récessions. En fait, depuis les années 1950, chaque fois que l’inflation a dépassé 4 % et que le chômage a été inférieur à 5 %, l’économie américaine est entrée en récession en deux ans.

Aujourd’hui, l’inflation est à 8,5% et le chômage est à 3,6% – suggérant qu’une récession sera très difficile à éviter.

Derrière la courbe

L’inflation est fondamentalement causée par trop d’argent pour trop peu de biens.

À court terme, l’offre de biens dans l’économie est plus ou moins fixe – il n’y a rien que la politique budgétaire ou monétaire puisse faire pour le changer – donc le travail de la Fed est de gérer la demande totale dans l’économie afin qu’elle s’équilibre avec l’offre disponible.

Lorsque la demande dépasse trop l’offre, l’économie commence à surchauffer et les prix augmentent fortement. Dans notre évaluation, les mesures de surchauffe – telles que forte croissance de la demande, diminution des stocks et hausse des salaires – a commencé à apparaître dans l’économie tout au long de 2021. Mais un nouveau cadre de fonctionnement que la Fed a adopté en août 2020 a empêché la Fed d’agir jusqu’à ce qu’une inflation soutenue soit déjà apparente.

En conséquence, la Fed est loin derrière la courbe aujourd’hui pour répondre à une économie en surchauffe.

Coller un atterrissage en douceur est difficile

Pour faire baisser l’inflation galopante, la Fed va maintenant tenter de relever les taux d’intérêt pour freiner la demande des consommateurs.

L’augmentation des coûts d’emprunt qui en résulte peut contribuer à ralentir l’activité économique en décourageant les consommateurs et les entreprises de faire de nouveaux investissements. Mais cela risquerait de provoquer des perturbations économiques majeures et de plonger l’économie dans une récession. C’est l’atterrissage en douceur : les taux d’intérêt augmentent et la demande baisse suffisamment pour faire baisser l’inflation, mais l’économie continue de croître.

L’histoire de l’ingénierie des atterrissages en douceur n’est cependant pas encourageante. Nous avons trouvé que chaque fois que la Fed a freiné suffisamment fort pour faire baisser l’inflation de manière significative, l’économie est entrée en récession.

Alors que certains ont fait valoir que il y a eu plusieurs exemples d’atterrissages en douceur au cours des 60 dernières années, y compris en 1965, 1984 et 1994, nous montrons dans notre analyse que ces périodes avaient peu de ressemblance avec le moment actuel.

Dans les trois épisodes, la Fed opérait dans une économie avec un chômage nettement plus élevé, une inflation plus faible et une croissance des salaires plus faible. Dans ces exemples historiques, la Fed a également relevé les taux d’intérêt bien au-dessus du taux d’inflation – contrairement à aujourd’hui, où l’inflation est de 8,5 % et les taux d’intérêt sont devraient rester en dessous de 3 % jusqu’en 2023 – et a explicitement agi tôt pour empêcher l’inflation de monter en flèche, plutôt que d’attendre que l’inflation soit déjà excessive.

Pourquoi le marché du travail est-il pertinent pour l’inflation ?

L’une des raisons pour lesquelles le défi de la Fed est particulièrement difficile aujourd’hui est que le marché du travail est serré sans précédent, ce qui signifie que la demande de travailleurs dépasse largement l’offre disponible. Un marché du travail tendu implique que les entreprises doivent augmenter les salaires pour attirer de nouveaux travailleurs.

Habituellement, le taux de chômage est utilisé comme indicateur des tensions sur le marché du travail. Le chômage est très faible aujourd’hui, et la Fed s’attend à ce qu’il aille encore plus bas. Mais nos recherches montrent que la pression pour augmenter les salaires est encore plus forte que ne l’indique le taux de chômage. Le nombre d’offres d’emploi est du tout un record absoluet les travailleurs démissionnent à un rythme record – qui sont tous deux importants pour faire grimper les salaires.

En un sens, les salaires sont la mesure ultime de l’inflation sous-jacente – plus des deux tiers des coûts des entreprises reviennent à la main-d’œuvre – la hausse des salaires exerce donc une forte pression à la hausse sur l’inflation. La croissance des salaires est aujourd’hui tournant à un rythme historique de 6,6 % et s’accélérant.

Avec des salaires qui augmentent si rapidement, il y a peu de raisons d’espérer que l’inflation puisse ralentir jusqu’à la fourchette de 2 % ciblée par la Fed. Notre analyse montre que la croissance actuelle des salaires implique une inflation soutenue au-dessus de 5 % et qu’historiquement la croissance des salaires ne ralentit pas sans une augmentation significative du chômage et une récession.

Les chances de récession

L’économie américaine est aujourd’hui confrontée à des pressions inflationnistes supplémentaires hausse des prix des céréales et de l’énergie en raison de la guerre en Ukraine et davantage de perturbations de la chaîne d’approvisionnement à mesure que le COVID-19 oblige nouveaux confinements en Chine. Ces facteurs menacent d’exacerber encore plus l’inflation au cours de l’année à venir.

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Selon notre évaluation, le problème d’inflation auquel la Fed est confrontée aujourd’hui est important et ne pourra probablement pas être résolu sans un ralentissement économique important. Dans l’ensemble, la combinaison d’une économie en surchauffe, d’une flambée des salaires, d’un report de la politique de la Fed et des récents chocs d’offre signifie qu’une récession au cours des deux prochaines années est certainement plus probable qu’improbable.La conversation

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