Dame, c’est le moment : Portland doit se séparer de Lillard – Basketball Insiders

Certaines décisions dans la vie sont vraiment difficiles à prendre. Même après avoir évalué le pour et le contre, épuisé toutes les ressources, et pesé le résultat de la décision, il y a toujours une période d’hésitation. Parfois, un petit coup de pouce dans une direction est tout ce qui est nécessaire.

C’est exactement ce qui s’est passé à Portland la semaine dernière.

Mercredi, l’équipe a annoncé que Damian Lillard serait absent pour un minimum de dix jours après qu’une IRM ait confirmé une tendinopathie abdominale. Lillard va poursuivre son protocole de récupération et sera réévalué le week-end prochain. La nouvelle suivante a peut-être été le clou du cercueil, en termes d’avenir de cette franchise.

Les Trail Blazers ont licencié le manager général et président des opérations basket Neil Olshey vendredi, suite à une enquête indépendante qui a déterminé qu’il avait violé le code de conduite de l’équipe. L’équipe a déclaré que Joe Cronin servira de manager général intérimaire pendant la recherche d’un remplaçant permanent.

Olshey était membre du front office de Portland depuis 2012, date à laquelle il a pris le poste de manager général après avoir passé neuf ans chez les Los Angeles Clippers. Il a ajouté le titre de président des opérations basket-ball en 2015. Le mois dernier, Chris McGowan, alors président et directeur général de l’équipe, a quitté ses fonctions après neuf ans à ce poste.

C’est seulement quelques semaines après avoir embauché Olshey que les Blazers ont repêché Lillard avec le 6e choix global en 2012, puis ont commencé à construire la franchise autour de lui. Portland a participé aux séries éliminatoires au cours de chacune des huit dernières saisons, ce qui constitue la plus longue série en cours dans la NBA. Cette série semble être sérieusement compromise car l’équipe est en dessous de .500 après une défaite de 31 points sur leur parquet contre les Spurs de San Antonio (6-13). Des décisions importantes se profilent pour cette organisation.

Avant le match de ce soir contre les Boston Celtics, les Blazers ont perdu quatre de leurs cinq derniers matches. Leur calendrier, bien que lourd à domicile, est brutal si l’on considère l’absence de leur gardien vedette. Les sept prochains matchs de Portland sont contre les Clippers, les Warriors, les Timberwolves, les Suns, les Grizzlies (deux fois) et les Hornets. Ils termineront l’année avec des matchs contre les Nets, les Jazz et les Lakers.

Toutes les discussions autour de cette équipe en début de saison concernaient l’avenir de Lillard au sein de l’organisation. Cela en dit long, étant donné que l’équipe venait de se séparer de l’entraîneur principal Terry Stotts et avait engagé Chauncey Billups pour occuper le poste vacant.

Billups a joué dans la ligue pendant 17 saisons, mais c’est son premier poste d’entraîneur principal. Cette situation est loin d’être idéale, car des questions se posent sur l’ensemble de l’organisation, du leadership à la direction de l’équipe. Portland se sent-il à l’aise de donner à Lillard, 31 ans, une extension supermax, et qui sera impliqué dans la prise de cette décision monumentale ?

On a beaucoup parlé de la loyauté de Lillard envers cette organisation. C’est peut-être vrai, mais pourquoi une superstar serait-elle si fidèle à une entreprise qui l’a laissé tomber à plusieurs reprises ? Sa loyauté repose en fait sur les fans et la ville de Portland. C’est à ces personnes qu’il est loyal. Ce sont les gens à qui il veut tant offrir un championnat.

Portland n’avait pas de problème de coaching. Ils n’avaient pas de problème de stratégie. Ils ont un problème d’effectif, et cela commence par leur défense périmétrique. C’est le problème majeur de cette équipe par le passé, surtout lorsqu’elle s’est inclinée face à une équipe de Denver Nuggets dépourvue en playoffs l’année dernière. D’autres équipes l’ont également remarqué.

Le propriétaire Jody Allen dépense 137 millions de dollars pour cette équipe, avec 4,5 millions de dollars supplémentaires en taxe de luxe. L’arène n’est qu’à moitié remplie la plupart des soirs, car l’organisation se classe 13e en termes de fréquentation cette saison. De 2008 à 2020, les Blazers se sont classés dans le top 10 chaque année. Malgré leurs participations consécutives aux playoffs, Portland a perdu au premier tour cinq des huit dernières saisons.

La seule façon d’arranger ce roster est d’explorer les échanges potentiels. Les deux candidats probables sont Jusuf Nurkic et Robert Covington. Tous deux ont des contrats qui expirent et ne sont pas très performants. Ceci étant dit, les Blazers ont plus de 96 millions de dollars liés à trois joueurs la saison prochaine : Lillard, CJ McCollum et Norman Powell. Si de nombreuses équipes restent intéressées par McCollum, c’est évidemment Lillard qui a le plus de valeur marchande. Il est sous contrat jusqu’à la saison 2024-25 et reste un des dix meilleurs joueurs du jeu.

Peu importe qui ils embauchent, Portland ne voudra pas payer la taxe de luxe avec un effectif moyen. Ils n’ont même pas nécessairement besoin d’attendre la date limite du 10 février. En tâtant le terrain dès maintenant, ils peuvent avoir une idée plus claire de ce qui est disponible. Ils ne veulent pas non plus attendre l’intersaison, car le retour sera bien inférieur à ce qu’ils peuvent obtenir pour lui maintenant.

Les Blazers ne possèdent aucun choix de premier tour l’été prochain, bien que le choix allant à Chicago soit protégé par la loterie. Portland doit sortir du pays de la médiocrité. Ils doivent faire bouger les choses et être prêts à prendre des risques afin de sortir du trou dans lequel ils se trouvent.

Lillard est un joueur All-Star et All-NBA à six reprises. Il a été nommé dans l’équipe du 75e anniversaire de la NBA et est sans doute le meilleur joueur de l’histoire de la franchise. Son talent est incontestable, mais il devrait peut-être baisser d’un cran. Lillard a joué en moyenne au moins 35 minutes par match chaque saison depuis qu’il a été recruté. Il souffre de cette blessure abdominale depuis des années, ce qui explique ses difficultés avec Team USA cet été et son lent démarrage de la saison NBA.

Le plan pour Lillard devrait maintenant être de trouver une nouvelle équipe où il pourra les élever au rang de prétendants au championnat. Les fans voudront le voir finir avec les Knicks ou les Lakers, mais de façon réaliste, un endroit comme Boston serait logique. Il n’a pas besoin de rejoindre une super équipe établie ou de faire partie d’une équipe qui vise le match de classement. Denver ? Philadelphie ? La meilleure situation n’est peut-être pas évidente pour le moment, mais les choses changent rapidement dans cette ligue. Un seul geste audacieux peut changer la trajectoire de plusieurs organisations.

Avec Olshey maintenant hors du cadre et Lillard hors de la ligne, le temps est venu pour les Blazers de commencer à prendre des offres sérieuses pour leur meneur de jeu star. C’est dans le meilleur intérêt de l’organisation, et ils le doivent à Lillard s’il n’est pas capable de gagner un championnat avec eux.

Le dictionnaire définit le mot loyal comme étant fidèle à un leader, un parti ou une cause, ou à toute personne ou chose considérée comme méritant la fidélité. Lillard a été le modèle parfait, et toute entité sportive aimerait avoir quelqu’un comme lui comme visage de sa franchise. Le passage à autre chose peut faire mal pendant un certain temps. La base de fans n’appréciera pas du tout, mais c’est la meilleure décision pour les deux parties.

La loyauté dont Lillard a fait preuve tout au long de sa carrière est admirable et rafraîchissante. À l’époque actuelle où de nombreux joueurs vedettes tentent d’unir leurs forces et de gérer la charge, celui-ci a choisi de rester sur place et de jouer malgré les blessures. Il ressent une obligation envers la ville, les fans et, dans une certaine mesure, la franchise.

Lillard a donné à cette franchise 110% chaque soir au cours de la dernière décennie. Il est temps pour Portland de faire le bon choix. C’est l’heure de Dame.

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